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不可思议的FOAM:难忘的惊鸿一瞥(连载之一)

1998年某一天,我一走进实验室就看见一位技术人员把一块材料从显微镜下取出来。“我不晓得你能不能看到这个”,他说,“所以大家还是谨慎点,免得我报告写不完”。然后他就匆匆把那块材料盖上。

我当时在为美国政府工作,地点在新墨西哥州一处沙漠里的核武实验室。身为美国公民,我只通过了最低的背景调查,因此实验室里有些地方我不能去,事实上几乎所有地方我都不能去。但这是我工作的实验室,因此技术人员的反应实在很怪。不过我知道最好别多问。

当时是20世纪90年代末期,我常接受安全查核,而我的美国同事也不断受到上级压力,必须汇报跟我交谈中的任何不寻常之处。对我这种天生好问又爱开玩笑的英国人来说,乱问问题可是很危险的。不过,那材料真的很特别,虽然我只瞬间瞄到一小块,却总也忘不掉。

大家的研究团队经常在中午一起去实验室附近的几间自助餐厅吃饭。这表示大家必须离开冷气的呵护,迎向刺眼的沙溪,到烤干的柏油地停车场取车,然后通过铁丝网高墙,驶入点缀着仙人掌的金色沙漠,朝空军基地的方向前进。一路上大家会望着车子周围的热浪发呆,放眼望去见不到任何影子。那地方实在太不真实,而大家要做的事又那么平常,显得一切更加奇幻。几辆车驶在沙漠上,车子被无情的太阳烤得滚烫,目的地是供应得州墨西哥菜的自助餐厅,这就是大家做的平常事之一。大家每天瞎聊,对话都被酷热烤得干枯无趣。那个神秘材料每天都会在我心头浮现,让我好奇它到底是什么。我不能跟任何人谈它,反而让我更忘不了它。

我记得它是透明的,却奇怪地呈乳白色,很像珠宝的全息图,是虚幻不实的物质。我之前绝对没有见过这种东西。我忍不住胡思乱想,难道它是从外星人的宇宙飞船上抢来的?一阵子之后,我开始怀疑自己真的看过它,接着又疑神疑鬼,心想他们是不是正在对我洗脑,让我以为一切只是自己的想象。我每天开车往返实验室与自助餐厅时总是不停地对自己说。我真的看到了。不知道为什么,我就是觉得它属于我。最后我基至担心它被人虐待。就是那时候,我发现自己不能再待下去了。

直到几年后,我才又见到它。那时我已经回到英国,在伦敦国王学院担任材料研究小组主任。有天下午我在家里做生日卡片,打算送我哥哥丹恩,忽然听见电视资讯报道,美国国家航空航天局的星尘号宇宙飞船已经于2004年1月2日成功接触了威德二号彗星,接着屏幕上出现了我的那个材料。呃,当然不是我的材料,只是我很希翼它是我的。“所以它是外太空来的!”。我在空荡荡的家里振臂高呼,随即兴冲冲跑到电脑前搜寻更多信息。我心想:“他们正在外太空采集它。”

我想错了。

(未完待续)

本文摘自《迷人的材料》,该书编辑为马克·米奥多尼克 Mark Miodownik,译者为赖盈满。

马克·米奥多尼克为伦敦大学学院材料科学教授,英国皇家工程学会学士,曾入选《泰晤士报》评选的“英国百大影响力科学家”。

马克·米奥多尼克教授乐于为大众讲解材料科学,且广受欢迎,曾担任多部纪录片的主持人,包括英国广播企业(BBC)第二台制作的《发明的天才》。

《迷人的材料》一书,讲述了10种改变世界的神奇物质和它们背后的故事,该书曾获得2014英国皇家学会科学图书奖、亚马孙2014年科学类选书和《物理世界》2014年推荐最佳科普书。

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